Construyendo una biografía: una entrevista con la ganadora del premio New Voices Andrea Loney y la editora sénior Jessica Echeverria

En Lee & Low Books siempre estamos interesados ​​en biografías de héroes anónimos. Las historias de personas menos conocidas que usaron su talento y superaron obstáculos para lograr sus sueños y servir a su sociedad llenan nuestros estantes de títulos publicados. Cada año nuestro Premio Nuevas Voces los jueces consideran docenas de presentaciones biográficas en busca de una combinación ganadora de personajes convincentes y narraciones bien investigadas. Pero, ¿cómo se unen estos componentes para crear un manuscrito? ¿Cómo condensa un escritor la vida entera de alguien en un libro ilustrado? ¿Decide el escritor o el editor qué información va en la historia y qué importa? ¿Qué es la materia posterior, de todos modos? Para responder a estas preguntas, y para una mirada interna al proceso editorial, entrevistamos a Andrea Loney, autora de la biografía ganadora del Premio New Voices 2014. ¡Tómame una foto, James VanDerZee! y Jessica Echeverria, nuestra editora sénior que ayudó a convertir el manuscrito de Andrea en un debut absorbente!

¿Cómo se topó con la historia de James VanDerZee y qué de su vida lo motivó a escribir una biografía sobre él?

Andrea Loney: Aunque me encantaban las fotos de James VanDerZee desde que era niño, leí por primera vez sobre él hace 15 años en un artículo de una revista. Encontré su biografía y quedé completamente absorto con los giros y vueltas de su asombrosa historia de regreso y cómo informó su arte, su trabajo y, en última instancia, su legado. Debo haber sacado ese libro cinco o seis veces.

Cuando se trata de la vida de VanDerZee, lo que más me impresionó fue cómo veía el mundo a través de una lente de amor y compasión. A pesar de toda la fealdad, la decepción y la tragedia de su vida, constantemente buscó capturar y retratar la belleza de su pueblo. Su optimismo era contagioso. Sabía que tenía que compartir su historia.

¿Qué pasó con la historia de Andrea sobre James VanDerZee que te hizo querer continuar con este proyecto?Entrevista a Andrea J. Loney

Jéssica Echeverría: Fui arrastrado por la voz y su maravillosa cadencia, era simplemente contagiosa. Luego me cautivó la historia de vida de James VanDerZee. Me encanta la fotografía y no podía creer que esta fuera la primera vez que escuchaba sobre este icónico fotógrafo.

¿Cómo encontraste la historia dentro de todos los hechos de la vida de VanDerZee? ¿Cómo descubriste las emociones detrás de su viaje?

ALABAMA: A veces, escribir la biografía de un libro ilustrado es como tomar un iceberg entero y reducirlo a una pequeña y hermosa escultura de hielo. Está utilizando los hechos, temas y luchas de la vida de una persona real como materia prima para crear una historia específica con un principio, un medio y un final.

Mis primeros intentos de escribir ¡Tómame una foto, James VanDerZee! salió como una combinación de una entrada de Wikipedia y un elogio: solo hechos secos y gruesos que cubren 96 años de la vida de un hombre. Después de varios intentos de escribir el manuscrito en prosa, me senté y visualicé la historia en mi mente como si fuera una película. Luego grabé cada imagen que vi en una pequeña nota Post-it. A continuación, arreglé las notas Post-it para crear una versión sin palabras de la historia. Luego volví a agregar suficiente texto para fluir de una imagen a otra. Quería que las palabras de la historia se sintieran ligeras y poéticas, porque siempre había una alegría en la voz de James y porque gran parte de su vida se trataba de amar a las personas y amar su trabajo. Quería que el texto de este libro se sintiera como un gran poema de amor a su legado.

Afortunadamente para mí, James VanDerZee concedió muchas entrevistas y le encantaba compartir historias sobre su pasado. Muchos de los detalles del texto y las ilustraciones del libro provienen directamente de los recuerdos de James de su juventud y sus primeros días en Nueva York. Tenía un delicioso sentido del humor, pero también dejó bastante claro cómo los principales acontecimientos de su vida lo afectaron emocionalmente.

Imagen de ¡Tómame una foto, James VanDerZee!
Imagen de ¡Tómame una foto, James VanDerZee!

¿De qué manera ayudaste a Andrea a dar forma a la historia?

JE: Andrea y yo discutimos sobre qué parte de la vida de VanDerZee abordar en un libro ilustrado para lectores jóvenes. ¿Deberíamos centrarnos en su interés por la fotografía desde muy joven y luego su salto a la fama? ¿O queríamos explorar toda la amplitud de su vida que mostró los altibajos? Debido a que la escritura era tan ligera y rítmica, mi primer instinto fue mantener la parte principal de la historia breve y dulce. Podríamos mostrar una imagen más completa de su vida en la materia de fondo. Pero Andrea me convenció de que era importante mostrarles a los jóvenes lectores que a veces hay reveses en la vida, incluso después de experimentar algún éxito. La historia de VanDerZee trata sobre la pasión y el talento, pero también sobre la perseverancia.

La investigación debe hacerse con cualquier título de no ficción, pero ¿cuánto es demasiado? Al escribir, ¿alguna vez no estuvo seguro de incluir cierta información en la narración?

ALABAMA: Una vez que decidí escribir este libro en serio, revisé todos los libros que pude encontrar con el nombre de James VanDerZee. La pila de libros que finalmente me llevé a casa casi me llegaba a la cintura. Entonces, ¿por qué me inundé de información? Después de guardar los libros, quería ver qué hechos, imágenes y emociones aún resonaban en mí. Lo que quedó probablemente pertenecía a la historia. Pero cuando me encontré investigando los vínculos entre las técnicas de pintura rupestre prehistórica y la fotografía moderna, pensé: «Está bien, tal vez esto sea demasiado».Entrevista a Andrea J. Loney 2

La investigación puede ser adictiva. Mientras exploraba el mundo tridimensional de esta historia, pude retroceder en el tiempo y perderme en la historia estadounidense. Escuché música ragtime, leí revistas antiguas y la pasé muy bien. ¡Pero también tenía una historia específica que contar en un número finito de palabras y una fecha límite! Eventualmente, tuve que preguntarme si estaba reuniendo material o simplemente complaciéndome con hechos divertidos e imágenes bonitas.

Había tantos detalles fascinantes sobre el mundo de James VanDerZee que no encajaban en la historia particular que estaba contando. Además, algunos detalles de su pasado no serían apropiados para niños pequeños. Entonces, una vez que identifiqué la columna vertebral de la historia de este libro, la usé para filtrar todos los detalles que no sirvieron para mi narrativa. Cualquier otra información esencial se colocó en la parte posterior.

¿Debería dejarse en manos del editor decidir qué información es superflua o no? Muchos de nuestros títulos de Lee & Low, incluidos ¡Tómame una foto, James VanDerZee!, contienen materia posterior. ¿Cómo determina qué información es más adecuada para la historia en comparación con el tema de fondo?

JE: Siempre pido a mis autores que dejen el asunto de atrás para el final. Quiero que se centren en contar una buena historia y que no se preocupen por abarrotar cada bit de información sobre la persona en el texto principal. Lo que no se cubre, siempre podemos explorarlo en la parte posterior. Para esta historia, el trasfondo realmente se unió después de que tuvimos la oportunidad de hablar con la viuda de James VanDerZee, Donna VanDerZee. Ella gentilmente compartió detalles adicionales sobre su vida e imágenes nunca antes vistas para el fondo.

Imagen de ¡Tómame una foto, James VanDerZee!
Imagen de ¡Tómame una foto, James VanDerZee!

¿Ciertas figuras históricas y eventos son temas más fuertes para las biografías que otros? ¿Qué es más importante: la fuerza del tema o la fuerza de la historia?

ALABAMA: Me ofrezco como lector de aula para los alumnos de segundo grado y leemos muchas biografías. Los que parecen atraer el mayor interés de estos niños son los libros con conflictos que pueden comprender fácilmente y que los mantienen adivinando qué sucederá a continuación. La era histórica de la historia o la reputación del tema no parecen importar mucho porque los niños pequeños aún están aprendiendo sobre el mundo; gran parte de la historia es nueva para ellos.

Como humanos, nos encanta ver a alguien luchar por su camino hacia la victoria. Así que creo que el conflicto es la fuerza clave aquí. El conflicto interno puede crear un gran personaje y el conflicto externo puede crear una gran historia, pero juntos pueden crear una biografía ilustrada cautivadora.

JE: Bueno, ambos. Desea un tema que sea atractivo e inspirador para los lectores jóvenes. Y tiene que estar escrito de una manera que sea atractiva.

¿Cuál fue la parte más difícil de crear la biografía de la vida de este héroe anónimo? ¿Qué fue lo más gratificante?

JE: Con cualquier trabajo biográfico o de no ficción, siempre es difícil encontrar detalles y hechos sobre figuras históricas menos conocidas. Requiere una cantidad adicional de investigación y verificación para asegurarnos de que hagamos las cosas bien. Afortunadamente, hay mucha información sobre la vida de James VanDerZee y Andrea fue una investigadora minuciosa. Llevaba un registro de sus recursos y cotejaba la información. Hace mucho mi trabajo como editor más fácil cuando un autor es un investigador meticuloso. También tuvimos la gran oportunidad de verificar partes de la historia con la viuda de James VanDerZee.

ALABAMA: En última instancia, la parte más difícil de crear esta biografía fue convencerme de que podía hacerlo. Llevé esta historia en mi corazón durante más de una década, pero todavía no tenía la confianza para exponerme e intentar que funcionara. Luego asistí a un taller de no ficción en una SCBWI conferencia de verano y vi que había muchas formas de escribir una biografía ilustrada. A partir de ese momento, solo tomó dos meses crear el manuscrito que ganó el premio Lee & Low Books New Voices 2014.

Mi parte favorita de la creación de este libro fue trabajar con mi editora, Jessica Echeverría. Leer sus notas manuscritas era como ver trabajar a un maestro jardinero. En estos últimos años trabajando con ella, he aprendido mucho sobre el arte y el oficio de escribir y revisar. No podría haber deseado un mejor editor como autor debutante de un libro ilustrado.

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